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Johnson & Johnson interrompt la production de son vaccin Covid en dépit d’un besoin persistant

J.&J. a discrètement interrompu la production de vaccins Covid dans une usine clé, suscitant des inquiétudes quant à sa capacité à respecter ses engagements envers les pays en développement.

Le vaccin Covid-19 de Johnson & Johnson, facile à administrer, est le vaccin de choix pour une grande partie du monde en développement.

Pourtant, la société américaine, qui a déjà pris beaucoup de retard dans ses livraisons aux pays les plus pauvres, a fermé discrètement, à la fin de l’année dernière, la seule usine fabriquant des lots utilisables du vaccin, selon des personnes au fait de la décision.

L’usine, située dans la ville néerlandaise de Leyde, fabriquait à la place un vaccin expérimental, mais potentiellement plus rentable, pour se protéger contre un autre virus.

L’arrêt est temporaire – l’usine de Leyde devrait recommencer à produire le vaccin Covid après une pause de quelques mois – et on ne sait pas encore si cela a eu un impact sur l’approvisionnement en vaccins, grâce aux stocks.

Mais au cours des prochains mois, l’interruption pourrait réduire l’approvisionnement en vaccin Covid de Johnson & Johnson de quelques centaines de millions de doses, selon l’une des personnes au courant de la décision. D’autres installations ont été engagées pour produire le vaccin, mais elles ne sont pas encore opérationnelles ou n’ont pas reçu l’autorisation réglementaire d’envoyer leur production en bouteilles.

Dans les bureaux de la direction de Johnson & Johnson, la décision de suspendre la production à Leiden a suscité des inquiétudes quant à la capacité de la société à respecter ses engagements en matière de vaccins dans les pays en développement.

La décision de Johnson & Johnson a également surpris les responsables de deux des plus importants clients de l’entreprise : l’Union africaine et Covax, le centre d’échange chargé d’acheminer les vaccins vers les pays pauvres. Les dirigeants de ces organisations ont appris l’arrêt de la production par les journalistes du New York Times.

« Ce n’est pas le moment de changer les chaînes de production de quoi que ce soit, alors que la vie des populations du monde en développement est en jeu », a déclaré le Dr Ayoade Alakija, l’un des responsables du programme de distribution de vaccins de l’Union africaine.

Jake Sargent, un porte-parole de Johnson & Johnson, a déclaré dans un courriel que la société « s’efforçait de garantir que son vaccin soit disponible là où les gens en ont besoin » et que son réseau mondial de production « travaille jour et nuit » pour aider à combattre la pandémie.

Il a indiqué que la société continuait à livrer des lots de vaccins aux installations d’embouteillage et de conditionnement des doses. Il a également déclaré que Johnson & Johnson avait des millions de doses finies en stock.

Le vaccin Covid de Johnson & Johnson, initialement annoncé comme une injection unique, est tombé en désuétude aux États-Unis et dans d’autres pays riches, en partie à cause de son lien avec un trouble rare mais dangereux de la coagulation sanguine. Des études ont montré qu’il était moins performant que les vaccins de Pfizer et Moderna.

Mais les pays les plus pauvres restent tributaires du vaccin de Johnson & Johnson, qui ne nécessite pas de réfrigération ultra-froide. Il a été démontré qu’il offre une protection forte et durable contre les maladies graves dans toutes ses variantes, y compris Omicron, lorsqu’il est administré en deux doses. En une seule injection, le vaccin est moins coûteux et relativement facile à administrer aux populations difficiles à atteindre.

« Dans de nombreux pays à revenu faible ou intermédiaire, notre vaccin est la solution la plus importante et parfois la seule », a déclaré en décembre le Dr Penny Heaton, cadre de Johnson & Johnson, lors d’une réunion d’experts conseillant le gouvernement américain sur les vaccins. Elle a ajouté : « Le monde dépend de nous ».

Les pays à faible revenu disposent aujourd’hui de plus d’options en matière de vaccins qu’à tout autre moment de la pandémie, et l’impact de l’arrêt de la production à l’usine de Leyde est donc moins grave qu’il ne l’aurait été dans le passé. Certains gouvernements africains ont demandé aux fabricants de vaccins de suspendre les livraisons jusqu’à ce que les pays utilisent ce qu’ils ont en main. Les entreprises ont invoqué ce fait pour prouver qu’elles fournissaient bien des vaccins aux pays les plus pauvres.

Un responsable de l’Union africaine a déclaré que le bloc était également préoccupé par la décision d’interrompre la production à l’usine de Leiden, car il avait été assuré que tous ses vaccins proviendraient de cette usine. Le responsable a ajouté que la décision de Johnson & Johnson soulevait des doutes quant à la possibilité pour le bloc d’exercer une option d’achat de 180 millions de doses supplémentaires de Johnson & Johnson.

Johnson & Johnson a déjà fait l’objet de critiques pour ne pas avoir donné la priorité aux populations des pays en développement pour son vaccin Covid. L’été dernier, le directeur de l’Organisation mondiale de la santé a réprimandé l’entreprise après que le Times ait rapporté que des millions de doses qui avaient été mises en bouteille en Afrique du Sud étaient exportées pour être distribuées en Europe.

Pour fabriquer son vaccin Covid, Johnson & Johnson s’appuie sur un réseau international tentaculaire. En plus de l’usine de Leyde, gérée par la société, des usines en Inde, à Baltimore et en Caroline du Nord ont été engagées pour fabriquer la substance du vaccin. D’autres, dont une usine en Afrique du Sud, s’occupent du processus dit de « remplissage-finissage », qui consiste à mettre en bouteille et à emballer les doses.

Dès le début, les dirigeants de Johnson & Johnson ont dit aux responsables américains qu’ils prévoyaient de retirer l’usine de Leiden de la rotation afin qu’elle puisse fabriquer d’autres produits, selon des responsables américains actuels et anciens.

 

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